上海国际航运研究中心于2008年7月14日正式成立,时任上海市委副书记、市长韩正发来贺信,时任交通运输部副部长徐祖远与时任上海市副市长沈骏共同为“研究中心”成立揭牌。

上海国际航运研究中心由21家单位共同发起,挂靠上海海事大学。第一届理事长单位为中国海运(集团)总公司,第二届理事长单位为上海国际港务(集团)股份有限公司,第三届理事长单位为中国经贸船务有限公司,现任理事长单位为招商轮船(招商局能源运输股份有限公司)。副理事长单位由中国远洋海运集团有限公司、上海国际港务(集团)股份有限公司、上海组合港管委会办公室、上海海事局、上海市教育委员会、上海市交通委员会、上海市虹口区人民政府、武汉新港管理委员会、交通运输部珠江航务管理局、交通运输部科学研究院、交通运输部规划研究院、交通运输部水运科学研究院、中远海运集装箱运输有限公司、招商局港口控股有限公司、上海锦江航运(集团)有限公司、上海航运交易所、中国港口协会、上海船东协会、上海市国际货运代理行业协会、大连商品交易所、上海国际能源交易中心股份有限公司、江苏省港口集团有限公司、世界海事大学、上海海事大学、上海交通大学、宁波大学、上海对外经贸大学等27家单位组成。目前拥有超过500家理事单位会员

上海国际航运研究中心以上海国际航运中心建设为依托,广泛联络国际航运组织、企业和院校,凝聚国内外一流专家,搭建国际航运研究平台。跟踪全球航运发展的新理念、新技术、新趋势和新制度,把握国际航运市场变化的脉搏,为中国航运事业的发展做出贡献。

上海国际航运研究中心是国际航运业发展的研究和咨询机构,为政府和国内外企业与航运机构等提供决策咨询和信息服务。

上海国际航运研究中心实行开放式管理,广泛吸收政府、企业、大学、研究机构、行业协会、国际组织共同参与。搭建产学研合作的平台。
上海国际航运研究中心是上海市第一批高校知识服务平台—高级战略研究中心,是上海高校人文社会科学重点研究基地。2014年被列为上海市高校协同创新中心。

上海国际航运研究中心成为政府重要智库。20128月,交通运输部和上海市人民政府签署《交通运输部、上海市政府加快推进国际航运中心建设深化合作》备忘录。明确共同支持上海国际航运研究中心发展,成为上海建交委(现上海市交通委)和上海海事大学共建单位。上海国际航运研究中心获评全国高校百强A类智库,是全国唯一一家入围的航运类智库。连续三年被中国智库报告评为基础设施与公共事业领域智库综合测评TOP10